Последний Бой Ильи Ковальчука

Весной 2018 года Илья Ковальчук, достигнув всех целей, которые он поставил перед возвращением в Россию, объявил о своем втором переезде за океан. Обладатель Кубка Гагарина и Олимпийский Чемпион, Илья выиграл все самое важное по эту сторону Атлантики и, казалось, вернулся к воплощению своей мечты о Кубке Стэнли.

Тем удивительнее было узнать, какую команду Ковальчук выбрал для возвращения. Уже заслуженный ветеран подписался с «Лос-Анджелес Кингз». Команда из крупнейшего города Калифорнии выиграла два Кубка Стэнли в 2012 и 2014 годах, но на момент подписания Ильей контракта уже явно находилась на спаде. Впрочем, нашлись оптимисты, которые утверждали, что переход в более слабую команду позволит Илье увереннее закрепиться в лиге, с комфортом вспомнить нхловские скорости и разные нюансы, отличающие заокеанский хоккей от КХЛ.

Время показало, что в Лос-Анджелесе истиной оказалась лишь первая часть. Команда играла откровенно слабо и заняла последнее место на западе. Не блистал и Ковальчук, не добравшийся даже до отметки в 20 заброшенных шайб, зато закончивший сезон с показателем полезности минус 26. По итогам сезона главный тренер «Королей» Дежарден, с которым Ковальчук явно не сработался, был отправлен в отставку, а команду возглавил опытнейший Тодд Маклеллан, в свое время ураганивший в «Сан-Хосе», другой команде из Калифорнии, а также тренировавший Коннора Макдэвида в «Эдмонтоне».

Однако во втором сезоне в «Королях» дела у Ильи пошли еще хуже. Начавший сезон в первом звене олимпийский чемпион Пьонгчанга сначала путешествовал вниз по звеньям, а потом и вовсе был отправлен на трибуны.

«Ковальчук хорошо потренировался. Это хороший знак для «Лос-Анджелеса» (Такие комментарии давал главный тренер «Лос-Анджелеса» об Илье Ковальчуке)

В итоге многомиллионный контракт Ильи Ковальчука был выкуплен. В середине декабря 2019 ситуация виделась аховой. Илья возвращался в роли элитного снайпера в первом звене, а спустя полтора года остался без контракта, который еще и пришлось выкупать. То есть «Кингз» были уверены, что за Илью даже не удастся ничего выменять.

«С Ковальчуком не получилось все. Просто все».
Роб Блейк, Генеральный Менеджер «Лос-Анджелес Кингз»

«Он может отлично действовать в атаке, но не успевает отрабатывать в обороне. Баланса в этом нет. Ковальчук может приносить атакующую пользу. Это нам необходимо, но не ценой пропуска двух-трех голов».
Тодд Маклеллан

Перед Ковальчуком замаячила реальная перспектива возвращения в КХЛ. Некоторые были уверены, что Илья выработал свой ресурс и уже не готов играть на заокеанских скоростях. Об этом, в частности, писал Крейг Баттон (инсайдер НХЛ, 500 тысяч подписчиков), заявивший, что контракт на 18 млн для Ильи был большой ошибкой.

Именно в деньгах и был главный камень преткновения в будущем Ильи. Агент Ковальчука сразу заявил, что в КХЛ его агент возвращаться не намерен и постарается найти себе работу в НХЛ. Весь вопрос был в финансовых аппетитах автора золотого гола чемпионата мира в Квебеке. Готов ли Илья ужаться в деньгах ради продолжения карьеры на высшем уровне?

Оказалось, что готов. Громом среди ясного неба прогремела новость о подписании Ильей Ковальчуком контракта с «Монреалем». Самая легендарная франшиза хоккейного мира смогла уговорить Илью подписать минимальный контракт на 700 тысяч долларов. Главной причиной согласия Ковальчука стало обещание тренерского штаба «канадцев» дать ему возможность играть в ведущих атакующих звеньях. Перед этим Илья устоять не смог, хотя перспективы «Монреаля» даже на выход в плей-офф весьма сомнительны, не говоря уж о вероятности продвижения по сетке в игре на выбывание.

«Дело не в деньгах. Хочу играть».
Илья Ковальчук о переходе в «Монреаль Канадиенс»

Старт в Монреале у Ильи вышел на удивление удачным. После первой же шайбы за «Канадцев» он обошел Павла Буре по шайбам среди русских игроков и вышел на четвертое место (уступает только Могильному, Федорову и Овечкину). Главный тренер «Монреаля» Клод Жюльен публично хвалит Илью и отпускает шпильки в адрес руководства «Кингз», так бездарно распорядившихся таким Игроком. Восторгаются легендарным партнером и новые одноклубники.

«Он привнес в раздевалку Монреаля энергию. Столько энергии, словно ему 21 год» (с) Ши Уэбер, капитан Монреаля

В итоге в 17 матчах на момент написания статьи Илья уже забросил 6 шайб (в том числе 2 победные в овертайме).


Гол Ковальчука в овертайме в ворота Оттавы (обратите внимание на радость Ильи и партнеров)

Подводя итоги, можно сказать, что дела одной из главных легенд российского хоккея стали налаживаться. Илья уверенно играет за «Канадцев», имеет невероятные для себя +6 и может с легким оптимизмом смотреть в будущее. Однако главная проблема Ильи все так же далека от решения. Кубок Стэнли в «Монреале» завоевать на данный момент практически невозможно. Ковальчук не молодеет, поэтому у него есть два возможных пути развития карьеры:

  1. Отплатить «Монреалю» благодарностью за реанимирование карьеры и задержаться в главном городе Французской Канады, надеясь на усиление состава в будущем. Тем более что пока дела идут хорошо. «От добра добра не ищут» может оказаться здесь подходящей пословицей. Да и саму возможность выступать за самый легендарный хоккейный бренд в истории на базаре не купишь.
  2. Попросить обмена на дедлайне в команду, имеющую больше шансов на успешное выступление в Кубке Стэнли 2020. Сейчас известны 3 варианта: «Бостон», «Калгари» и «Эдмонтон». Все три команды являются уверенными претендентами на выход в Плей-Офф. У всех есть свои плюсы. «Бостон» – самый сложный для адаптации, но, пожалуй, главный фаворит розыгрыша Кубка Стэнли 2020. «Калгари» – команда, где уже много лет не было топового снайпера. «Эдмонтон» – возможность поиграть в одном звене с Макдэвидом, или Драйзайтлем. А в большинстве даже с обоими.

Так или иначе, 3 января 2020 года Илья Ковальчук вступил в свой последний бой в НХЛ. Второй провал подряд, уже на Востоке, абсолютно точно не оставил бы ему шансов на успешное продолжение карьеры в сильнейшей лиге мира. Но Илья вновь показал свой чемпионский характер и смог зацепиться, когда от него этого уже практически никто не ждал.

Дедлайн в НХЛ состоится 24 февраля. У Ильи остается 2 недели решить, что делать дальше. Конечно, ему нужно продолжать набирать очки и наращивать кредит доверия у генеральных менеджеров. Чтобы весь хоккейный мир поверил, что настоящий Илья Ковальчук вернулся и, при наличии подходящих партнеров, готов блистать и приносить пользу, как в свои лучшие годы.

Автор материала Алекс Молод (LucrumBetTeam)

Valeriy Fursov